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Appare un enorme iceberg delle dimensioni del Lussemburgo, che si sta già sciogliendo

Appare un enorme iceberg delle dimensioni del Lussemburgo, che si sta già sciogliendo

Ci fu grande eccitazione tra gli scienziati quando un gigantesco iceberg nacque al largo delle coste dell’Antartide nel 2017. L’iceberg galleggia per anni, trovando finalmente Waterloo solo nel 2020. Ora si scopre che la scomparsa del potente iceberg è (o era) molto emozionante.

Perché in un nuovo studio – pubblicato sulla rivista Lettere di ricerca geofisica – Gli scienziati scrivono che l’iceberg, quando affondò, ebbe un impatto significativo sull’ambiente circostante. Ad esempio, sembra che l’iceberg abbia causato da solo un calo della temperatura superficiale dell’Oceano Antartico fino a 4,5 gradi. Anche la salinità è diminuita di oltre il 60% a causa dello scioglimento dell’iceberg. Questi sono grandi cambiamenti. Il cambiamento più grande di qualsiasi altro scienziato abbia mai osservato in risposta allo scioglimento di un iceberg.

Come la foce di un fiume in mare aperto
“L’Iceberg A68 è stato uno degli iceberg più grandi e meglio studiati di sempre”, afferma la ricercatrice Rosanne Smith. “Quando ha iniziato a rompersi, è stato come se un enorme scarico fosse stato installato nell’oceano aperto, pompando acqua dolce e fredda nello strato superiore dell’oceano.”

A proposito della A68
L’iceberg su cui si concentra la ricerca di Smith e dei suoi colleghi si è formato nel 2017, quando un enorme pezzo di ghiaccio si è staccato dalla piattaforma di ghiaccio Larsen C al largo della costa dell’Antartide. Inizialmente, l’iceberg risultante aveva all’incirca le dimensioni della provincia di Gelderland. Tuttavia, col passare del tempo, sempre più pezzi di ghiaccio si staccarono dal ghiacciaio. Nel 2020 aveva ancora all’incirca le dimensioni del Lussemburgo. Nello stesso periodo, anche la A68 ha percorso una distanza significativa – mentre era a galla – ed era diretta verso l’isola quasi disabitata della Georgia del Sud. Lì, quello stesso anno, l’iceberg cominciò a disintegrarsi, rilasciando – sciogliendosi – enormi quantità di acqua dolce fredda in una porzione relativamente piccola dell’oceano. Gli scienziati sono in prima linea in questo; Utilizzando i satelliti, hanno osservato lo scioglimento dell’iceberg e il modo in cui influisce localmente sui centimetri superiori dell’Oceano Antartico. Il giornale afferma che ciò ha portato alla scoperta di anomalie locali senza precedenti nella temperatura e nella salinità dell’oceano Lettere di ricerca geofisica Leggere.

Volo A68, dall’Antartide alla Georgia del Sud. immagine: Agenzia spaziale europea.

Fitoplancton
Naturalmente si pone la questione di come questi cambiamenti influenzeranno anche gli abitanti di quelle acque. Smith dice che è difficile dirlo in questo momento Scientias.nl. “L’A68 avrà probabilmente l’impatto più diretto sui tratti più bassi della catena alimentare, cioè sulle microalghe o fitoplancton, che vivono sulla superficie dell’oceano. Ogni specie è adattata a determinate condizioni, tra cui una certa temperatura dell’acqua e un una certa salinità. Quindi il cambiamento in quelle condizioni – come quando un enorme iceberg scarica acqua dolce e fredda nelle vicinanze – è probabile che influisca su un’ampia gamma di diverse specie di fitoplancton in quella zona. Se lo guardi in questo modo, un iceberg che si scioglie Sembra una brutta notizia per il plancton, il fitoplancton e forse anche per gli organismi più in alto nella catena alimentare che dipendono (in gran parte) dal fitoplancton per la loro sopravvivenza.

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Storia complessa
È molto più complicato di così, dice Smith. Perché un simile iceberg che si scioglie potrebbe effettivamente rendere la vita difficile al fitoplancton modificando temporaneamente la temperatura e la salinità del loro antico oceano. Ma allo stesso tempo l’iceberg può anche favorire la crescita di (altre) specie di fitoplancton. “L’acqua di fusione degli iceberg è ricca di ferro disciolto, e il ferro è qualcosa che generalmente manca nell’Oceano Antartico. Quindi gli iceberg potrebbero ‘fertilizzare’ l’oceano, per così dire. E quindi stimolare la crescita del fitoplancton.” Guardando l’iceberg gigante A68, si sta sciogliendo e collassando al largo della costa della Georgia del Sud nell’estate 2020/2021 Questo evento è stato una buona notizia per le alghe? È difficile da dire. Molto fitoplancton cresce naturalmente nelle acque che circondano la Georgia del Sud in estate. Tuttavia, per ora, i dati satellitari indicano provvisoriamente che il fitoplancton è aumentato in alcune aree e leggermente diminuito in altre.

Nel frattempo non si può escludere che lo scioglimento dell’iceberg abbia trattato l’oceano circostante non solo con ferro, ma anche con fitoplancton. “È possibile che il ghiacciaio stesso ospitasse anche specie di fitoplancton che tipicamente non si trovano così a nord”, dice Smith. “È possibile che queste specie siano fuggite durante lo scioglimento degli iceberg e abbiano iniziato a crescere nelle acque circostanti la Georgia del Sud perché amano l’acqua fredda, dolce e disciolta che è stata rilasciata intorno a loro.” Questo è qualcosa che i ricercatori hanno visto accadere in studi precedenti su altri iceberg (più piccoli) in scioglimento. Ma non è stato dimostrato se A68 trasporta anche fitoplancton. “Semplicemente non abbiamo prove sufficienti per affermare che le cose stanno così. Inoltre, non possiamo ancora dire se l’effetto netto dell’iceberg sull’ecosistema della Georgia del Sud sia positivo o negativo. Smith si aspetta che gli studi su questo siano pubblicati nel Mesi e anni a venire.«Perché in quel periodo (quando l’iceberg si sciolse, ndr) furono raccolti molti campioni di acqua che sono ancora in fase di esame».

Distanza enorme
Ciò che sappiamo per certo ora è che l’impatto dell’iceberg si è esteso ben oltre le immediate vicinanze della Georgia del Sud. L’acqua fredda e fresca di fusione veniva trasportata lontano dall’isola dalle correnti in direzione est. E la distanza non è nemmeno breve. “Ciò che mi ha sorpreso di più è stata l’enorme distanza alla quale si è diffuso il pennacchio di acqua di disgelo dalla A68”, afferma Smith. “Prima della A68 avevamo già stabilito che le cadute di temperatura e i cambiamenti nella salinità dell’acqua sulla superficie dell’oceano potevano ancora essere rilevati anche a decine di chilometri dal bordo dell’iceberg. Questo perché l’acqua di fusione viene trasportata dalle correnti locali. Ma nella Nel caso della A68, la storia è diversa.” “Esattamente: il pennacchio di acqua fresca e fredda sciolta è stato trasportato per una distanza enorme. A un certo punto, questo pennacchio era lungo più di 1.000 chilometri! Questa è all’incirca la distanza tra Parigi e Parigi. Vienna!”

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Il ruolo eroico dei satelliti
L’unica ragione per cui i ricercatori sono stati in grado di determinare l’enorme distanza su cui si è diffusa l’acqua di disgelo è perché hanno utilizzato dati satellitari. “La maggior parte degli studi precedenti sui pennacchi di acqua di scioglimento degli iceberg hanno utilizzato sensori su navi o boe, ma sarebbero necessarie molte navi e molto tempo (e quindi molti soldi) per misurare le dimensioni del pennacchio di acqua di scioglimento degli iceberg in questo modo. A68 da misurare Grazie ai dati solo i satelliti siamo riusciti a determinarne l’intera lunghezza e la distribuzione nell’arco di diversi mesi.

Il fatto che l’acqua di disgelo sia stata trasportata finora significa anche che qualsiasi effetto che l’acqua di disgelo possa aver avuto sul fitoplancton vicino alla Georgia del Sud è stato almeno temporaneo. “È improbabile che il fitoplancton abbia risentito dell’impatto dell’acqua di disgelo dopo l’inverno del 2021”, afferma Smith. “Il ghiacciaio si è completamente sciolto nell’aprile 2021 (cioè durante l’autunno dell’emisfero australe, ndr) e l’acqua fresca e fredda rimanente è già stata trasportata dalle correnti lontano dalla Georgia del Sud. Entro la primavera, tutto intorno alla Georgia del Sud potrebbe essere tornato allo stato La sua natura.

Scanalature sul fondale marino
C’è qualcosa rimasto nel 2023 che ci ricorda le origini e la scomparsa del grande iceberg A68? certamente! “Per fare questo, dobbiamo immergerci sotto la superficie ruvida e tempestosa dell’oceano, fino al fondo intorno alla Georgia del Sud”, dice Smith. “È comune che i grandi iceberg raschino il fondo del fondale marino mentre si muovono attraverso acque costiere relativamente poco profonde”. Il risultato sono solchi permanenti sul fondo del mare. Colpisce anche tutto ciò che vive sul fondo del mare. “Quando gli iceberg dragano il fondale marino, distruggono il fragile ecosistema del fondale marino e possono uccidere più del 98% della fauna e della flora locali. Inoltre, può essere necessario molto tempo (fino ad anni) affinché questo ecosistema si riprenda. molti iceberg si muovono attraverso le sue acque costiere, quindi il fondale marino ospita molti canyon che forniscono una prova permanente di ciò. “Si ritiene che l’A68 abbia colpito il fondale marino a sud della Georgia del Sud a metà dicembre”, ha detto Smith. essere così gravemente colpito che ci vorrà del tempo per riprendersi.In questo scenario, il fondale stesso sarebbe comunque permanentemente più ricco di alcuni solchi.

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La ricerca sull’impatto dei giganteschi iceberg sugli oceani e sugli ecosistemi locali è importante. Perché ci si aspetta che nel prossimo futuro vedremo formarsi altri di questi grandi iceberg. “I modelli climatici mostrano che un ulteriore riscaldamento dell’atmosfera e degli oceani dovuto ai gas serra sta influenzando la stabilità di molte piattaforme di ghiaccio attorno all’Antartide”, spiega Smith, “Se queste piattaforme di ghiaccio si rompessero, potrebbero rilasciare molti grandi iceberg nell’Oceano Antartico in Un breve periodo di tempo”. “Più iceberg significa anche che più acqua dolce ricca di ferro raggiunge l’Oceano Antartico. Ciò si traduce in una diminuzione della salinità e in un aumento della stratificazione nelle parti superiori dell’oceano, in altre parole: quegli strati superiori diventano più difficili da mescolare con gli strati d’acqua più profondi. Quest’ultimo è legato al fatto che l’acqua dolce ha una densità inferiore rispetto all’acqua salata e quindi affonda meno facilmente. “Può avere effetti diversi”, continua Smith. Ad esempio, la stratificazione dell’acqua rende difficile che l’acqua superficiale scenda a grandi profondità. “Questo è importante, perché l’affondamento delle acque superficiali aiuta a immagazzinare carbonio e calore nelle parti più profonde dell’oceano”. Inoltre, secondo i ricercatori, l’acqua di scioglimento potrebbe anche influenzare la crescita del ghiaccio marino. “Questo è importante perché il ghiaccio marino aiuta a riflettere l’energia del sole, quindi meno ghiaccio marino significa che viene assorbita più energia solare (e quindi calore) (e viceversa).” Infine, gli iceberg possono anche lasciare il segno sugli ecosistemi locali in diversi modi. “È difficile dire quale di queste influenze sarà la più dominante”, ammette Smith. “Ma se la frequenza di formazione di grandi iceberg aumenta in modo significativo, gli impatti temporanei di ogni singolo iceberg potrebbero accumularsi e portare a cambiamenti più grandi, più duraturi e più diffusi nell’Oceano Antartico, con conseguenti impatti sul ghiaccio marino e sulla crescita del fitoplancton”.